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Opportunity encontra novas evidências de que Marte pode ter abrigado vida

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23 de Maio de 2013
A rocha Esperance, mais clara no topo da imagem, contém indícios de que Marte pôde suportar vida no passado
Créditos: NASA

O rover Opportunity prossegue em sua missão, iniciada em janeiro de 2004 quando pousou em Marte. Investigando um local chamado Cape York, situado na borda da imensa Cratera Endeavour, o robô usou uma câmera e um espectrõmetro montados em seu braço mecânico para comprovar que uma rocha, batizada como Esperance, tem sinais de já ter sido imersa em água no passado marciano.

O achado complementa as informações do primo mais jovem do Opportunity, o Curiosity, que em março passado comprovou a presença de elementos essenciais à vida como a conhecemos em Marte, tais como enxofre, nitrogênio, hidrogênio, oxigênio, fósforo e carbono. De acordo com Steve Squyres da Cornell University, principal investigador do Opportunity: "A água que se moveu por fraturas ao longo da história dessa rocha propiciou condições mais favoráveis para vida alienígena que qualquer outra formação que o rover já investigou".

Outro cientista, Scott McLennan da Universidade de Nova York, complementa: "O que é tão especial sobre Esperance é que a água foi suficiente não somente para reagir e formar minerais de argila, mas também para limpar íons produzidos por essas reações. O Opportunity pôde claramente ver essas alterações". A rocha Esperance, comparada a outras investigadas, tem maiores quantidades de alumínio e sílica, e menores de cálcio e ferro.

No princípio da missão o Opportunity encontrou vários ambientes anteriormente mergulhados em água, mas com sinais de serem por demais ácidos para suportarem vida. O rover viajou até a Cratera Endeavour por quase dois anos após a sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), detectar sinais da existência ali de minerais de argila com pH relativamente neutro, um ambiente habitável como agora está sendo comprovado.

O Opportunity deve encerrar a exploração de Cape York até a próxima semana, para então se dirigir a Solander Point, também na borda de Endeavour. Se conseguir chegar, terá então batido o recorde absoluto de distância percorrida em outro mundo, ainda com o rover soviético Lunokhod 2, que viajou 37 km na Lua em 1973. O Opportunity até o momento percorreu 35,76 km em nove anos em Marte.

Vídeo: Marte teve condições de abrigar vida

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