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Gêiseres em Europa podem fornecer provas da existência de vida alienígena

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20 de Dezembro de 2013
Concepção artística dos gêiseres que podem existir em Europa
Créditos: NASA

Em 12 de dezembro a revista Science publicou um artigo, baseado em pesquisas feitas por uma equipe de cientistas que trabalhou com o telescópio espacial Hubble, informando a possível existência de gêiseres no polo sul de Europa, satélite de Júpiter. Esses jatos de vapor de água podem conter elementos orgânicos vindos do oceano que se sabe existir sob a superfície congelada daquela lua. A equipe comparou imagens de Europa feitas pelo Hubble em 2012 com outras mais antigas, de 1999, buscando por sinais ultravioletas de hidrogênio e oxigênio, que formam água.

Desde as passagens das naves Voyager por Júpiter, no final dos anos 70, as evidências do oceano de Europa têm sido estudadas, o que a missão Galileo apronfundou. Como a lua se aproxima e se afasta de Júpiter ao longo de sua órbita, tal movimento causa forças de maré devido à imensa gravidade do planeta. Dessa maneira o interior do satélite é aquecido, dando origem ao oceano de água líquida que deve existir por baixo da capa de gelo, de estimados 15 a 25 km de espessura. Especula-se que o oceano tenha até 160 quilômetros de profundidade e como na Terra a vida existe em praticamente qualquer porção de água líquida, muitos na comunidade astronômica afirmam que Europa representa o melhor local no Sistema Solar para procurar por vida extraterrestre.

Se os jatos de vapor de água subirem até 200 km de altitude como o estudo aponta, uma sonda enviada da Terra poderia sobrevoar a região e colher amostras. A NASA possui há anos o projeto da nave Europa Clipper, cujo orçamento de 2 bilhões de dólares é uma dificuldade no atual momento de crise. Contudo, a agência espacial confirma que o achado pode impulsionar a realização da missão. Por sua vez, a Agência Espacial Europeia planeja lançar o Explorador das Luas Geladas de Júpiter (JUICE), em 2022, com chegada prevista ao sistema jupiteriano em 2030.

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