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Nova ferramenta da NASA pode nos ajudar a encontrar vida na lua Europa

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26 de Julho de 2018
Europa, lua de Júpiter
Créditos: NASA

Se houver vida alienígena em nosso sistema solar, provavelmente ela é muito pequena e difícil de detectar, além de estar enterrada abaixo da superfície de uma lua de gelo. No entanto, um novo teste desenvolvido por cientistas do Laboratório de Jato-Propulsão da NASA pode aumentar nossas chances de encontrar micróbios extraterrestres e acabar com nossa solidão cósmica de uma vez por todas.

As proteínas, expressão direta do DNA, são um componente chave da vida como conhecemos. Os blocos de construção delas, chamados de aminoácidos, formam-se espontaneamente pelo universo, mas criam um padrão distinto, ou “bioassinatura”, quando a vida está envolvida em sua produção. Agora, os cientistas conseguiram criar uma técnica química à moda antiga para analisar esses padrões de aminoácidos quirais, criando uma ferramenta para detectar bioassinaturas alienígenas em poucos gramas de água do mar. O método, dez mil vezes mais sensível do que as técnicas similares usadas pelo rover Curiosity, em Marte, é idealmente apropriado para uma missão de busca por vida na lua Europa, de Júpiter, ou na Encélado, de Saturno, relata Peter Willis, principal autor do estudo. Willis e seus colegas publicaram o trabalho no periódico Analytical Chemistry.

Os astrobiólogos esperam que toda vida feita de proteína — onde quer que seja — irá “escolher naturalmente", produzir os aminoácidos que lhe convir. Ao determinar essa quiralidade, o novo processo de Willis oferece um teste rápido e sensível para atividades biológicas extraterrestres. A técnica consegue, simultaneamente, distinguir 17 aminoácidos comuns em concentrações muito baixas. Os pesquisadores testaram seu método no Lago Mono, um lago altamente salgado e alcalino na Califórnia que pode ser quimicamente parecido com o oceano que abrange o globo abaixo da superfície da lua Encélado, de Saturno. Eles esperam eventualmente conseguir colocar a ferramenta em uma sonda e enviá-la em busca de vida em outros cantos do nosso sistema solar.

Porém o novo método precisa ser testado e provado algumas vezes antes de que esteja pronto para enviá-lo nas aventuras do New Frontiers (o time do Localizador de Vida na Encélado para um lançamento em 2025). Além das móleculas quirais, outros indicadores, como padrões de hidrocarboneto, serão necessários para provar que encontramos alienígenas. Ainda assim, é sempre animador saber que cientistas estão desenvolvendo melhores ferramentas para responder à profunda indagação sobre os humanos estarem ou não sozinhos no universo. 

O novo teste do Laboratório de jato-propulsão da NASA

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