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Micróbios desconhecidos para a ciência são descobertos no espaço

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19 de Março de 2021
Micrografia eletrônica de transmissão mostrando a morfologia geral da célula de um Methylobacterium jeotgali, da qual varia as novas cepas encontradas.
Créditos: Aslam Z./Int. J. Syst. Evol. Microbiol./Wikimedia Commons

A coleção de espécies bacterianas e fúngicas que vivem entre nós está sempre crescendo – e isso não é exceção em ambientes de baixa gravidade, como a Estação Espacial Internacional (ISS).

Pesquisadores dos Estados Unidos e da Índia que trabalham com a NASA descobriram agora quatro cepas de micróbios que vivem em locais diferentes na ISS – três das quais eram, até agora, completamente desconhecidas para a ciência. Três das quatro cepas foram isoladas em 2015 e 2016 – uma foi encontrada em um painel superior das estações de pesquisa da ISS, a segunda foi encontrada no módulo Cupola, a terceira foi encontrada na superfície da mesa de jantar e a quarta foi encontrada em um antigo filtro HEPA, que foi retornado à Terra em 2011.

Todas as quatro cepas pertencem a uma família de bactérias encontradas no solo e na água doce; elas estão envolvidas na fixação de nitrogênio, no crescimento das plantas e podem ajudar a combater patógenos de plantas. Basicamente, bactérias boas para se ter ao redor, se você estiver cultivando coisas. Você pode se perguntar o que essas bactérias do solo estavam fazendo lá no alto, na ISS, mas os astronautas que vivem na estação espacial cultivam pequenas quantidades de comida há anos, então não é surpreendente que tenhamos encontrado micróbios relacionados a plantas a bordo.

Uma das cepas – a descoberta no filtro HEPA – foi identificada como uma espécie conhecida chamada Methylorubrum rhodesianum. As outras três foram sequenciadas e todas pertencentes à mesma espécie, previamente não identificada, e as cepas foram denominadas IF7SW-B2T, IIF1SW-B5 e IIF4SW-B5. A equipe, liderada pelo geneticista da Universidade do Sul da Califórnia, Swati Bijlani, propôs chamar a nova espécie de Methylobacterium ajmalii, em homenagem a Ajmal Khan, um renomado cientista indiano da biodiversidade. Esta nova descoberta também está intimamente relacionada a uma espécie já conhecida chamada M. indicum.


Cepas de micróbios desconhecidos estão crescendo na Estação Espacial Internacional.
Fonte: NASA

Dois membros da equipe da NASA, Kasthuri Venkateswaran e Nitin Kumar Singh, do Jet Propulsion Laboratory (JPL), explicaram em um comunicado à imprensa: “Para cultivar plantas em lugares extremos onde os recursos são mínimos, o isolamento de novos micróbios que ajudam a promover o crescimento das plantas em condições estressantes é essencial. Considerando que já sabemos que esses micróbios podem sobreviver às duras condições da ISS, a equipe colocou as quatro cepas em análise genética para procurar genes que poderiam ser usados para ajudar a promover o crescimento das plantas.”

A equipe escreveu em seu estudo: “A montagem da sequência do genoma completo dessas três cepas de ISS relatadas aqui permitirá a caracterização genômica comparativa dos isolados na ISS com suas contrapartes da Terra em estudos futuros. Isso ajudará ainda mais na identificação de determinantes genéticos que podem ser potencialmente responsáveis por promover o crescimento das plantas em condições de microgravidade e contribuir para o desenvolvimento de safras de plantas autossustentáveis para missões espaciais de longo prazo no futuro.”

Os pesquisadores descobriram que uma das cepas do ISS – IF7SW-B2T – tinha genes promissores para uma enzima essencial para a síntese de citocinina, que promove a divisão celular em raízes e brotos. Há muito mais pesquisas a serem feitas aqui – os pesquisadores reconhecem que mal arranharam a superfície da diversidade microbiana na estação espacial. Cerca de 1.000 amostras já foram coletadas na ISS, mas ainda aguardam uma viagem de volta à Terra.

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